161 stories
·
10 followers

Birdcage liners

1 Comment and 4 Shares

My new year’s resolution was to give up on reading Twitter and Facebook.

I gave up on the feeds because they were making me angry. A lot of times I was angry because of politics, but even on non-political things, the feeds seemed like they were full of conflict and stress.

I can’t tell you how much happier I am without them. Am I the only one that hated reading feeds? Do they make everybody unhappy? And if they make people unhappy why are they so popular?

Since I design social software for a living I feel like I should have a professional opinion on why Twitter and Facebook made me unhappy.

Let’s start with Twitter. I used Twitter to keep in touch with friends and colleagues because I cared about them. Unfortunately, those friends mostly didn’t use Twitter to share happy news and tell me how things were going. They used Twitter for bumper sticker flame wars. These were not the thoughtful long essays on blogs of yesteryear. 140 characters is too short for that.

Here’s what happened with the 140 characters. You would start out having some kind of complicated thought. “Ya know, dogs are great and all? I love dogs! But sometimes they can be a little bit too friendly. They can get excited and jump on little kids and scare the bejesus out of them. They wag their tails so hard they knock things over. (PS not Huskies! Huskies are the cats of the dog world!)”

Ok, so now you try to post that on Twitter. And you edit and edit and you finally get it down to something that fits: “Dogs can be too friendly!”

All the nuance is lost. And this is where things go wrong. “@spolsky what about huskies? #dontforgethuskies”

Ten minutes later, “Boycott @stackoverflow. @spolsky proves again that tech bros hate huskies. #shame”

By the time you get off the plane in Africa you’re on the international pariah list and your @replies are full of people accusing you of throwing puppies out of moving cars for profit.

Yeah, I get it, this 140 character limitation was just a historical accident, and now it’s 280 characters anyway, and you can always make a Twitter Story, but the flame wars on Twitter emerged from the fact that we’ve taken a medium, text, which is already bad at conveying emotion and sentiment and high-bandwidth nuance, and made it even worse, and the net result is a lot of outrage and indignation.

The outrage and indignation, of course, are what makes it work. That’s what keeps you coming back. Oooh shade. Oooh flamewar. We rubberneckers can’t keep our eyes off of it. I don’t know what the original idea of Twitter was, but it succeeded because of natural selection. In a world where the tech industry was cranking out millions of dumb little social applications, this one happens to limit messages to 140 characters and that happens to create, unintentionally, a subtlety-free indignation machine, which is addictive as heck, so this is the one that survives and thrives and becomes a huge new engine of polarization and anger. It’s not a coincidence that we got a president who came to power through bumper-sticker slogans, outrageous false statements chosen to make people’s blood boil, and of course Twitter. This is all a part of a contagious disease that is spreading like crazy because we as a society have not figured out how to fight back yet.

But Twitter is small potatoes. Facebook is where the action is. Facebook quickly copied Twitter’s idea of the “feed” as a mechanism to keep you coming back compulsively. But whereas Twitter sort of stumbled upon addictiveness through the weird 140-character limit, Facebook mixed a new, super-potent active ingredient into their feed called Machine Learning. They basically said, “look, we are not going to show everybody every post,” and they used the new Midas-style power of machine learning and set it in the direction of getting people even more hyper-addicted to the feed. The only thing the ML algorithm was told to care about was addiction, or, as they called it, engagement. They had a big ol’ growth team that was trying different experiments and a raw algorithm that was deciding what to show everybody and the only thing it cared about was getting you to come back constantly.

Now, this algorithm, accidentally, learned something interesting—something that dog trainers have always known.

Dog trainers give dogs a treat when they get something right. When they say “come,” and the dog comes, he gets a treat. Woof. I can train any arbitrary dog to do that with some reliability. But here’s what happens. Once, just once, I forget to give the dog a treat. And then the dog thinks, well, heck this, I guess “come” doesn’t always mean “treat.” So the trained behavior goes away. It’s technically called extinction: the trained behavior goes extinct.

How do we prevent extinction? By only giving treats some of the time. So the dog learns something more subtle. When my master says come and I obey, I might get a treat. Sometimes I do, sometimes I don’t. That way, if I obey and don’t get the treat, I shouldn’t panic. I should still always come when he says come because that’s still the best way to get the most treats. Intermittent reinforcement works better.

This sounds like what Facebook was doing to me.

Rather than providing a constant stream of satisfying news and engagement with friends, Facebook’s algorithm had learned to give me a bunch of junk I didn’t need to hear, and only gave me intermittent rewards through the occasional useful nugget of information about friends. Once in a blue moon I would hear about a friend’s accomplishment or I would find out that someone I like is going to be in town. The rest of the time I would just get the kind of garbage newspaper clippings circulated by someone who had too much coffee and is misattributing the kick from the caffeine to something they just read online and now MUST share IMMEDIATELY with EVERYONE because this news story about something that happened to a baby bear is SOOOOO important to THE ENTIRE WORLD. And so 9 of out 10 things in my feed are complete garbage—last week’s newspaper lining the birdcage with the droppings already on it—but then once every two weeks I find out my niece is engaged or my best friend got a great new job or my oldest friend is in town and I should make plans to hang out. And now no matter how full the Facebook feed is of bird droppings I still have to keep going back.

Both Twitter and Facebook’s selfish algorithms, optimized solely for increasing the number of hours I spend on their services, are kind of destroying civil society at the same time. Researchers also discovered that the algorithms served to divide up the world into partisan groups. So even though I was following hundreds of people on social networks, I noticed that the political pieces which I saw were nevertheless directionally aligned with my own political beliefs. But to be honest they were much… shriller. Every day the Twitter told me about something that The Other Side did that was Outrageous and Awful (or, at least, this was reported), and everyone was screeching in sync and self-organizing in a lynch mob, and I would have to click LIKE or RETWEET just to feel like I had done something about it, but I hadn’t actually done anything about it. I had just slacktivated.

What is the lesson? The lesson here is that when you design software, you create the future.

If you’re designing software for a social network, the decision to limit message lengths, or the decision to use ML to maximize engagement, will have vast social impact which is often very hard to predict.

As software developers and designers, we have a responsibility to the world to think these things through carefully and design software that makes the world better, or, at least, no worse than it started out. And when our inventions spin out of control, we have a responsibility to understand why and to try to fix them.

This blog post has a surprise piece of good news. The good news is that Facebook suddenly realized what they had done, and today they announced a pretty major change of direction. They want the feed to leave people feeling “more connected and less lonely,” so they have actually decided to sacrifice “engagement.” Mark Zuckerberg posted, “By making these changes, I expect the time people spend on Facebook and some measures of engagement will go down. But I also expect the time you do spend on Facebook will be more valuable.” That’s amazing, but it’s amazing because it demonstrates that Facebook has finally grown up and joined the rest of us in understanding that software developers are designing the future.

Read the whole story
growler
3 days ago
reply
Share this story
Delete
1 public comment
LeMadChef
1 day ago
reply
“As software developers and designers, we have a responsibility to the world to think these things through carefully and design software that makes the world better, or, at least, no worse than it started out. And when our inventions spin out of control, we have a responsibility to understand why and to try to fix them.”
Denver, CO

Meltdown and Spectre

5 Comments and 23 Shares
New zero-day vulnerability: In addition to rowhammer, it turns out lots of servers are vulnerable to regular hammers, too.
Read the whole story
growler
7 days ago
reply
Share this story
Delete
5 public comments
reconbot
10 days ago
reply
hammer boom
New York City
taddevries
11 days ago
reply
Perfect!!!!!!
letssurf
12 days ago
reply
Awesome
Northampton, UK
cjheinz
12 days ago
reply
Install updates. By all means.
alt_text_bot
13 days ago
reply
New zero-day vulnerability: In addition to rowhammer, it turns out lots of servers are vulnerable to regular hammers, too.

Пара слов о лохотронах

1 Share
Идем после праздников с подругой в кафе, вдруг встречный молодой человек бросается к нам со словами "Возьмите, мы всем раздаем, в воскресенье будет акция на Дворцовой за озеленение города" и суёт нам в руки пакеты с летающими бумажными фонариками. Я жду резонного продолжения, но он весело шутит и только когда мы уже развернулись, чтобы уйти, он заговорил про деньги - "всего сто рублей на озеленение". Я молча вернула ему пакет, а моя подруга, классический образец человеческого поведения, полезла за кошельком. На моё "эээ", она радостно ответила "Да ладно, у меня как раз есть сто рублей. А что не так?". Но после моих слов "Я тебе потом объясню", её сознание включилось, и она со смехом вернула ему свой фонарь. По ходу мы этим вспугнули следующих кандидатов, которых он пытался окучить параллельно. Таки что вы думаете, этот засранец погнался за нами с криком "Вы назвали меня мошенником!" и что-то тарахтеть про то, что он и на сирот собирал, и на больных детей. Включил режим "деточек". Но тут уже мы включили встречный режим "ничего не надо, досвиданья".

Это один из распространенных лохотронов, популяризированный обществом сознания Кришны еще в 70-е годы в Америке. Цель, как всегда, одна - получить с лохов деньги. Психологический механизм, на котором он строится, называется "эффектом взаимного обмена". Как только вы получаете "подарок", вы подсознательно чувствуете себя обязанным и ответите встречной услугой, а какой именно и в каком размере - он вам подскажет.

Кришнаиты таким образом раздавали цветы в аэропортах. Пассажир, занятый своими мыслями, от неожиданности берет цветок, который ему "дарят", а даритель просит об услуге - небольшом денежном пожертвовании, клиент сует ему пару долларов, уже понимая, что этот цветок ему нахрен не нужен. Через 10 минут он выкидывал его в мусорное ведро, откуда кришнаиты доставали эти цветы и дарили по новой. Потом у "лохов" выработался иммунитет, они стали обходить приставак стороной или молча отказывать. Как сейчас вы не берете флаеры на улице, которые вам суют. 

Тот же сценарий разыгрывают фальшивые волонтеры и благотворители на улицах, раздающие шарики и открытки (просто запомните, ни один реальный  благотворительный фонд не может собирать наличные деньги на улице, точка), представители неизвестно кого с "подарочными" духами (очень популярная тема была в 90-е, сейчас по второму кругу идет в провинции), или наследники Канадской торговой компании, которые ходят по квартирам с мешком "подарков".

Еще одно важное условие этой игры - вас так или иначе вынудят взять вещь в руки, даже если она не анонсируется, как подарок. Представители "Канадской торговой компании", а проще говоря, коробейники, раздавая в офисе "образцы" на посмотреть и подержать, строили стратегию на том, что люди легко берут, а взяв вещь уже считают её немного своей и с трудом отдают.

Следующий за этим шаг в манипуляции - стадный эффект. В офисах достаточно было одному человеку полезть за кошельком, как еще двое последуют его примеру.

Но в офисы этих граждан теперь не пускают, поэтому бизнес переместился в жилые дома, а "стадность" имитируется заявлениями, что "ваши соседи только что взяли три комплекта". Это если уж вы открыли по неизвестной причине им дверь. Дальнейший сценарий прост, как табуретка. "Это подарок, у нас есть только одно условие", в  этот момент вы напряглись, но "условие - рассказать о нас вашим знакомым" (в этот момент лох забывает, что он вообще не в курсе, о ком это "о нас"). И только после того, как он расслабился после фальстарта, звучит фраза о "транспортных расходах" или "налогах", которые вам надо заплатить, но это такая мелочь по сравнению со стоимостью подарков - всего 7-10 тысяч рублей. Ведь они потратили силы и время, чтобы привезти вам подарки.

Номинально вы можете попробовать обмануть обманщика и ничего ему не платить, поскольку по закону это сделка дарения и она не подразумевает никаких дополнительных условий. Вам подарили, вы взяли, конец истории. Но развести лохотронщика почти невозможно, как невозможно обыграть казино. Мало того, что они начинают давить психологически, обвиняя вас в мошенничестве и обещая вызвать полицию (хаха! тут их можно только поддержать и даже вызвать самому), но у них еще этажом ниже дежурит "человек поддержки", при том, что они и так ходят по двое.И это всё будет происходить у вас в квартире. Так что если уже случилась такая неприятность, вы открыли дверь и взяли вещи в руки, то лучше всё вернуть и выдворить граждан без разговоров, хотя они будут упираться. Они наглые и тренированные.

Кстати говоря, у раздавальщиков духов тоже поблизости дежурит такой решала. И хотя в их мятых коробках всего лишь крашенная вода, для них потеря инструмента всё равно неоправданный расход. 

Правда, последнее время квартирные коробейники столкнулись с неожиданной проблемой - теперь каждый второй ютюбер и он начинает их снимать, так что образовательных видео теперь воз и маленькая тележка. Очень смешно смотреть, как жулики начинают кричать, что съемка не законна и опять грозить милицией.

Правила игры же таковы - ничего на улице у незнакомых людей не брать. А вдруг это просто добрый человек хотел вам сделать приятное? Ну останетесь без цветка или шарика. Если взяли и дальше пошла старая история, возвращайте молча. Не вступайте с ними в дебаты. Не берет - положите на землю.

Никаким "торговым представителям" и прочим "организациям" дверь не открывать. Никакие их бумаги в прозрачных папках и визитки "нашей компании", не являются ни документом, ни основанием для контактов.  В лучшем случае они вам втюхают сломанный фен, в худшем - наведут на квартиру коллег из смежного бизнеса.

Но самое главное, научитесь говорить "нет", желательно без слов. То есть, когда он за пять метров понял, что "нет".
Read the whole story
growler
11 days ago
reply
Share this story
Delete

Маангчи: карьера ютюберши

1 Share
Я люблю корейские кулинарные каналы на Ютюбе, особенно кондитерские и особенно асмр. Перевод не нужен, все подписано, рецепт в инфобоксе, картинка красивая и без комментариев. Но если вы смотрите столько корейских каналов про пирожные, как я, то рано или поздно Ютюб подсунет вам хоть одно видео Маангчи. Это такая бодрая и очень говорливая женщина из Лос-Анжелеса в смешных веночках и коронах с густым корейским акцентом. Вот Маангчи готовит острые баклажаны.



И я смотрела и смотрела её видео, пока не озадачилась, а сколько ей лет. Мы немного знаем про кореянок, так что можно было предположить, что Маангчи значительно старше, чем кажется. Ну и выяснилось, что  на видео с баклажанами, а видео этого года, ей 60 лет. А вообще она ветеран Ютюба - она пришла туда в 2007-м. Но сначала она была геймером, играла в City of Heroes, ходила в рейды, не вставала из-за компьютера по 10 часов, оттуда её никнейм - "маангчи" по-корейски "молот". Она так справлялась со стрессом - громила всё молотом. А потом её взрослые дети предложили ей направить энергию в мирное русло.

Её настоящее имя труднопроизносимо, поэтому переехав с мужем в Штаты в 92-м году, она стала зваться Эмили Ким. Работала в социальной службе помощи пострадавшим от семейного насилия и в каких-то организациях, связанных с корейским сообществом в Америке. Потом развелась и стала геймить, а потом стала снимать видео с рецептами корейской кухни и добилась успеха. Завела сайт, сделала самиздатовскую книжку рецептов в PDF и выложила её на Амазон бесплатно, и эту книжку скачали больше миллиона раз. Потом она вышла замуж, стала партнером Ютюба (это те, кому Ютюб платил деньги за контент, стимулируя таким образом популярных видеров), потом она издала уже бумажную книгу. Теперь видеоблогерство - её постоянная работа, у неё есть команда и вообще она процветает.

Вот она выступает перед сотрудниками Гугла и рассказывает, как снимала видео на мыльницу и вставляла музыку, которую просто брала в инете ("я же не знала, что это незаконно, просто понравилась музыка и я её брала и не задумывалась").   Она очень энергичная и смешная. Про кимчи говорит "в Корее капуста напа большая, вот такенная, а тут такая маленькая, я не знаю, где они тут только берут такие маленькие качанчики". И про геймерство ("в туалет некогда отойти!"). И еще она очень деловая, конечно. А логотип ей сделала дочь. Она у неё дантист!   И еще оказывается, доширак - это то же, что и бенто, по-корейски, ланчбокс, короче.


Read the whole story
growler
62 days ago
reply
Share this story
Delete

Digital Resource Lifespan

5 Comments and 31 Shares
I spent a long time thinking about how to design a system for long-term organization and storage of subject-specific informational resources without needing ongoing work from the experts who created them, only to realized I'd just reinvented libraries.
Read the whole story
growler
79 days ago
reply
Share this story
Delete
5 public comments
daanzu_alt_text_bot
64 days ago
reply
I spent a long time thinking about how to design a system for long-term organization and storage of subject-specific informational resources without needing ongoing work from the experts who created them, only to realized I'd just reinvented libraries.
emdot
69 days ago
reply
I wanna lib forever!
San Luis Obispo, CA
MaryEllenCG
78 days ago
reply
Be nice to librarians.
Greater Bostonia
JayM
79 days ago
reply
*sigh* so very true.
Atlanta, GA
jth
79 days ago
reply
+1 for libraries
Saint Paul, MN, USA

Making Progress

9 Comments and 27 Shares
I started off with countless problems. But now I know, thanks to COUNT(), that I have "#REF! ERROR: Circular dependency detected" problems.
Read the whole story
growler
85 days ago
reply
Всё так
bogorad
85 days ago
GTD rulez :)
Share this story
Delete
6 public comments
daanzu_alt_text_bot
66 days ago
reply
I started off with countless problems. But now I know, thanks to COUNT(), that I have "#REF! ERROR: Circular dependency detected" problems.
mihai
83 days ago
reply
For Ann
Cupertino, CA
JayM
86 days ago
reply
Heh
Atlanta, GA
zippy72
86 days ago
reply
I've got 99 problems or 103 depending whether my DCOUNT() or COUNTIF() is correct
FourSquare, qv
Covarr
87 days ago
reply
I started the day with coffee. But now, after hours and hours of work, it's worn off.
Moses Lake, WA
NielsRak
86 days ago
*minutes
expatpaul
87 days ago
reply
A far too familiar feeling
Belgium
Next Page of Stories